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La carrera espacial llega a Marte PDF Imprimir E-Mail
Feb-17-21, por Rosendo Fraga
 
 

El 10 de febrero una misión espacial china (Tianwen-1) entró con éxito en la órbita de Marte. Lo hizo tras un viaje de 6 meses y medio desde la estación espacial Huainan en el sur del país. Amartizó en el hemisferio norte del planeta, en la planicie Utopía. Regresará a la órbita terrestre en mayo y aterrizará en el mar. Es la primera misión a dicho planeta de China. Lleva un satélite orbital, una lanzadera para posarse en su superficie y un vehículo para explorarla. 

El país será así el tercero en llegar a Marte décadas después de que lo hicieran Estados Unidos y la Unión Soviética en plena Guerra Fría. El costo de la misión se estima en 8.000 millones de dólares. El vehículo explorará la superficie de Marte durante 3 meses antes de retornar, pero China, si completa con éxito su misión de entrar en la órbita de Marte -que ya lo hizo-, la exploración del planeta y su retorno seguro a la Tierra, será el primer país en concretar una misión de esta envergadura y alcance. Tras entrar en órbita, los equipos de la nave -que incluyen cámaras y analizadores de partículas- comenzarán a hacer fotografías y reconocimiento de la superficie del planeta. La Tianwen-1, cuyo nombre significa "Preguntas Celestiales" en referencia a un clásico poema chino, fue lanzada el 23 de julio de 2020. El viaje hasta Marte fue de 202 días a través de 475 millones de kilómetros. Cuando entró en el Planeta Rojo, se encontraba a 192 millones de kilómetros de la Tierra. Hay 6 sondas en órbita alrededor de Marte, 3 estadounidenses, 2 europeas y 1 de la India. 

En paralelo, China realizó una exitosa misión lunar. La sonda no tripulada Chang'e 5 regresó el 17 de diciembre con casi 2 kilogramos de muestras lunares. El nombre de la misión fue elegido en honor a una diosa que, según la mitología china, vive en la Luna. Alunizó y trajo de vuelta muestras de rocas lunares que dijo compartirán con científicos de otros países. La sonda aterrizó en Mongolia Interior, al norte del país. Así, China se convirtió en la tercera nación en completar esta hazaña tras Estados Unidos y la Unión Soviética (en 1972 la misión estadounidense tripulada Apollo 17 trajo muestras del suelo lunar, mientras que la misión soviética Luna 24 lo hizo en 1976). La misión fue lanzada el 24 de noviembre desde la isla tropical de Hainan y alunizó el 1° de diciembre. Científicos de la Administración Nacional China del Espacio (CNSA) se podrán saber la edad exacta de la Luna para lo cual fue programada la perforación en el norte del Mons Rümker, un montículo volcánico de la cuenca Oceanus Procellarum en la cara oculta de este satélite, una zona a la que no habían llegado antes ni astronautas ni misiones espaciales no tripuladas. Las muestras se recopilaron de dos maneras diferentes: en el suelo de la Luna gracias a un brazo robótico, y bajo la superficie, a través de un taladro que perforó 2 metros para obtener muestras de periodos anteriores.

Científicos del Centro de Exploración Lunar y Programa Espacial de la CNSA admitieron que la sonda logró transportar sólo 731 gramos en lugar de los 2 kilos previstos. El éxito de la misión  tiene también una faz política: el alunizador desplegó la bandera china en la superficie lunar, lo que convirtió a China en la segunda nación en hacer esto. El plan espacial chino se propone colocar astronautas en la Luna para 2030. El presidente Xi Jinping transmitió sus "cordiales felicitaciones" a los equipos encargados de la misión: "vuestro brillante logro quedará para siempre grabado en la memoria de nuestra patria y de nuestro pueblo". 

Pero la llegada de una nave espacial china a Marte se da dos días después de que lo hiciera también una misión de Emiratos Árabes Unidos. Enviaron la sonda Amal (Esperanza). Este país árabe se suma así a la carrera espacial disputada por Estados Unidos, China y Rusia. El hecho ha revitalizado el nacionalismo en los Emiratos y el gobierno considera que la misión de llegar al llamado Planeta Rojo se ha logrado con éxito en un 90%. El lanzamiento se realizó 7 meses atrás, a mediados de 2020. Una vez en la órbita, la nave espacial ha comenzado el estudio de la atmósfera y el clima de Marte, que ha sido el factor del fracaso más importante de varias misiones previas de otros países. La misión implica pasar 2 años estudiando cómo las tormentas de polvo y otras condiciones climáticas cercanas a la superficie afectan la velocidad a la que el aire marciano se filtra hacia el espacio exterior. 

La misión de Emiratos se realizó con cooperación técnica de Japón y Estados Unidos, lo que permitió cubrir la falta de desarrollo propio del país. Por otro lado, un funcionario de la CNSA dijo que "la Luna es propiedad de toda la Humanidad; como potencia China tiene la responsabilidad de explorarla y otros países lograron resultados brillantes en sus programas, pero no podemos quedarnos a expensas del resto". Es un mensaje para Estados Unidos que tiene, en los hechos, cada vez más participación privada con fines ulteriores de explotación económica en su programa espacial. En 2019 una comisión estadounidense aseguró que "el sueño espacial chino" no consiste en explorarlo sino en "dominarlo", y que para ello invierte "ingentes cantidades de dinero". Las normas estadounidenses limitan a su agencia espacial, la NASA, a cooperar directamente con China, mientras que este país ha cooperado en la misión Chang'e 5 con instituciones como la Agencia Espacial Europea. 

El jueves 18 de febrero el último rover de la NASA, "Perseverance", también llegará a Marte. Desacelerará rápidamente si velocidad de casi 13.000 kilómetros por hora hasta detenerse en la superficie de Marte. El objetivo de esta misión es el cráter Jezero, un lago seco donde se podrían preservar signos de vida de mucho tiempo atrás. Las tres misiones -la de Emiratos, la china y la estadounidense- se lanzaron en julio de 2020 para aprovechar una alineación favorable entre la Tierra y este planeta que ocurre cada 26 meses. 

En cuanto a Estados Unidos, mantiene el liderazgo en la carrera espacial con una fuerte participación del sector privado. El 24 de enero la empresa Space-X de Elon Musk lanzó su "cohete estrella", el Falcon 9, con una carga récord de satélites comerciales y gubernamentales -al igual que otros 10 de la empresa- totalizando 143. El cohete a lo poco del lanzamiento se separó y regresó a Tierra en una caída controlada. Aterrizó sobre un barco-drone llamado "Por supuesto que todavía te amo" en el Atlántico. Los satélites fueron colocados en órbita con éxito. La empresa ha enviado miles de pequeños satélites para formar un sistema global de banda ancha llamado Starlink. 

El proyecto contempla colocar 42.000 satélites en órbita baja a entre 328 y 580 kilómetros de la Tierra. La misma empresa anunció el 2 de febrero que piensa lanzar su primera misión de turismo espacial en el cuarto trimestre de 2021 en la misión Inspiration4: los turistas serán sólo 3 a bordo de la nave. En el marco de la inversión privada en la carrera espacial por parte de Estados Unidos, se da una fuerte puja entre el mencionado Elon Musk y Jeff Bezos, de Amazon, que son al  mismo tiempo los dos hombres más ricos del mundo. Bezos dejó la dirección de su compañía para concentrarse en la carrera espacial con la empresa Blue Origin, en un año que se prevé tendrá una fuerte competencia con Space X. Esta empresa ha quedado muy por delante que Blue Origin en contratos de lanzamientos de seguridad nacional estadounidense a partir de 2022. Bezos ahora intenta ganar una competencia con Space X y Dynetics para desarrollar un nuevo módulo de aterrizaje para el esfuerzo multimillonario de la NASA para volver a llevar a humanos a la Luna alrededor de 2024, seis años antes que China. Blue Origin fue fundada en el 2000 y es una empresa de capital cerrado, pero hay analistas que especulan con la posibilidad que en el mediano plazo la abra a la oferta pública para obtener financiamiento, estableciendo un nuevo paso en la privatización de la carrera espacial. 

Cabe recordar que en noviembre de 2014 la administración Obama-Biden logró sancionar en el congreso la ley por la cual Estados Unidos reconoce el derecho de propiedad a los ciudadanos y las empresas estadounidenses de lo que se apropien en el espacio, dando contenido y objetivo económico a la llamada "conquista del espacio" y lo que ha pasado en las últimas semanas marca un paso importante en este proceso.

 
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